TWiT TV, pionero en streaming por Internet, crece haciéndose minimalista

Año 2005. El experimentado locutor de tecnología Leo Laporte acababa de terminar su trabajo de seis años con el canal de cable TechTV, que dio un fuerte giro y pasó de ser una cadena especializada en programación de tecnología a una cadena de videojuegos. En lugar de tirar la toalla, Laporte decidió que había llegado el momento de hacer lo que era impensable incluso cinco años antes: iniciar su propia cadena y transmitir a través de Internet.

“No importa lo bueno que sea el programa que se produce o cuántos espectadores lo están viendo, si se hace el programa desde la plataforma de otra persona, esta persona cuando quiere puede tirar del enchufe”, dice Laporte. “Así que la lección que aprendí fue que la próxima vez iba a hacer algo yo mismo”. La naturaleza especializada del tema planteaba tanto un problema como una oportunidad. “Los medios de comunicación convencionales tienen una relación de amor-odio con la tecnología. Sabían que tenían que cubrir el tema, pero en muchos aspectos era como la programación en lengua extranjera. Siempre estaban más interesados en los autos voladores que en las PC modernas”.

Afortunadamente para Laporte, fueron surgiendo nuevos “conductos” de distribución de banda ancha que hicieron posible eludir a los programadores de cable tradicionales. “Si no tienes que pagarle a una compañía de cable para que te distribuya y puedes transmitir a través de Internet de forma gratuita o por poco dinero, tienes una gran ventaja en términos de rentabilidad. Así que pensé que podíamos hacer casi lo mismo que hicimos en TechTV, pero sin la mayor parte de los enormes costos que implicaba”.

Y los años en TechTV no fueron en vano, tampoco. “Por suerte, la audiencia que habíamos generado todavía estaba allí para nosotros. Fue una salida natural de la democratización de la tecnología: transmitir por Internet para llegar al público no solo en los EE. UU. sino en todo el mundo”.

TechTV

La nueva empresa, en un comienzo, no estaba totalmente formada. Laporte y algunos otros antiguos empleados de TechTV empezaron a hacer un podcast semanal llamado This Week in Tech. El apodo de “TWiT” fue algo natural, y con el tiempo llegó a ser aplicado a toda la cadena. “Al principio solo hacíamos audio, porque era simple, pero luego añadimos una cámara espía web para que la gente pudiera mirar. Comenzamos a producir vídeos hace unos ocho años”.

El lugar de operaciones original era “TWiT Cottage” (Cabaña TWiT), que fue una plataforma de lanzamiento genial (y compacta) para la cadena naciente. Laporte implementó algunas lecciones aprendidas de TechTV. “Conté la gente detrás de cámara un día en TechTV y eran aproximadamente 22 personas. Cuando comenzamos a hacer vídeos en TWiT, yo hacía el switching, colocaba los tercios inferiores. Hacía casi todo”.

Para seguir el ritmo del crecimiento de la cadena TWiT, toda la operación se trasladó en 2011 a Petaluma, CA, a un espacio diseñado especialmente llamado TWiT Brick House (Casa de ladrillos TWiT). Con el crecimiento vinieron los nuevos modelos de dotación de personal, pero no una enorme dotación de personal. “Ahora tenemos directores técnicos que realizan el switching de todos nuestros programas”. Y hay un montón de programas, incluidos This Week in Tech, Macbreak Weekly, Windows Weekly, The Giz Whiz, This Week In Law, Tech News 2Night, iPad Today y muchos más.

El gerente de estudio de TWiT, John Slanina, da detalles: “Algunos de nuestros programas tienen productores independientes y otros son producidos por el presentador. A veces, un programa se hace solo con un presentador y director técnico, otros programas cuentan con la asistencia de un productor”. Los empleados multifuncionales son muy frecuentes en TWiT. “Tenemos ocho directores técnicos: algunos son editores y otros son ingenieros. La mayoría de los directores técnicos son los responsables de tres o cuatro programas a la semana”. Y la planta técnica es tan minimalista como el personal. “Utilizamos un solo TriCaster 8000 en nuestro estudio principal para nuestros casi treinta programas, los siete días a la semana”. Con una cantidad de programas tan grande, es muy importante que cada programa tenga un aspecto único que lo diferencie del resto. “Nos encanta tener sesiones independientes para cada programa, para que cada director técnico pueda personalizar la interfaz y el contenido según sus preferencias o necesidades, o según

Con una cantidad de programas tan grande, es muy importante que cada programa tenga un aspecto único que lo diferencie del resto. “Nos encanta tener sesiones independientes para cada programa, para que cada director técnico pueda personalizar la interfaz y el contenido según sus preferencias o necesidades, o según las preferencias y necesidades del programa. Cuando un director técnico se sienta para hacer su programa, todos los gráficos, las configuraciones de M/E, el contenido de audio y de las DDR, las transiciones y los demás efectos ya están preparados.  Me gustaría que nuestros directores técnicos tuvieran al menos media hora para prepararse para un programa, pero eso casi nunca sucede. Con TriCaster podemos cambiar las sesiones, configurar las entradas, actualizar los gráficos y conectarnos por Skype; todo en menos de 10 minutos ”.

transmisiones remotas a través de Skype

Las funciones de cámara se manejan con cámaras de vídeo Canon Vixia HF G10. Los adaptadores de HDMI a SDI Blackmagic Design convierten las señales al formato más profesional HD-SDI que acepta TriCaster 8000 como entrada de vídeo. Se operan varias cámaras Vaddio ClearView HD-19 de forma remota, en donde las funciones de pan, tilt, zoom y enfoque son llevadas a cabo por el director técnico.

Muchos programas de la cadena TWiT cuentan con hasta cuatro transmisiones remotas que entran a través de Skype, alojadas en computadoras Dell Precision. Cuando se suman todos los micrófonos del estudio, las entradas de audio y vídeo y las transmisiones remotas, se necesita un mezclador de audio potente y flexible para poder controlar todo. Los estudios TWiT utilizan una consola de control Telos Axia Element, con dos procesadores de audio Omnia al final del proceso, que ayudan a que el audio suene genial. Y, a pesar de que TWiT es principalmente una cadena de vídeo, Leo Laporte es también el Hombre de la Tecnología en la radio los sábados y domingos, sindicado por Premiere Radio Networks. Las conexiones RDSI siguen siendo el estándar en la radio profesional y una interfaz Telos Xstream conecta la TWit Brick House a la red de radio (y a las más de 225 estaciones de radio terrestres afiliadas) con gran fiabilidad.

Uno de los grandes avances de la última década con relación a la producción de vídeo ha sido el surgimiento de la iluminación LED y fluorescente como una alternativa útil a las luces de tungsteno, que consumen tanta energía. Los estudios en TWiT Brick House se encienden con una mezcla de lámparas fluorescentes KinoFlo Parabeam y varios elementos LED LightPanels, incluidos 1×1’s, Minis y Micros. Además de que se ven geniales, las lámparas de este tipo generan mucho menos calor que las luces de tungsteno convencionales, lo que reduce en gran medida las necesidades de aire acondicionado y el presentador está más feliz, y más fresco. Hay más de un centenar de elementos de iluminación individuales en uso en TWiT Brick House.

Si se transmite un programa a través de Internet, hay que tener una conectividad grande, robusta y redundante. “Nuestros conductos incluyen 150 mbps de fibra Comcast simétrica, cobre Comcast a 40/10 , dos conexiones DSL mediante Ethernet en la primera milla, que son 35 Mbps simétricos desde Sonic.net y otra DSL tradicional a 15/1″, explica Slanina . “Nuestros socios de streaming actuales son BitGravity, Ustream y Flosoft. Transmitimos hacia múltiples socios por cuestiones de redundancia y porque cada uno ofrece diferentes conjuntos de funciones. Por ejemplo, Flosoft ofrece HLS”. CacheFly alberga los programas archivados y Slanina estima que la audiencia en vivo de TWiT es solo el 10 % de la audiencia total y que el resto ve las transmisiones archivadas.

En comparación con las emisiones de TWiT originales, el producto actual tiene un aspecto más profesional y pulido, que es posible, en gran parte, gracias a NewTek. “TriCaster 8000 nos brinda capacidades que, para lograrlas antes, necesitábamos varios sistemas adicionales”, dice John Slanina. “Por ejemplo, con frecuencia enviamos un bus de mezcla-efecto a la segunda salida para alimentar un monitor en el estudio, lo que nos permite usar transiciones interesantes al transmitir el contenido a ese monitor o mostrar dos imágenes en pantalla generadas por TriCaster de dos servidores remotos. Utilizamos TriCaster todos los días, todo el día, sin problemas. El hardware ha sido muy fiable para nosotros. Realmente es el elemento clave en nuestro sistema de producción, que nos permite tener una sala de control, o un “escritorio”, con una sola persona, ya que controlamos todo desde una única interfaz, que es el centro de la producción”.

Laporte también tiene una superficie de control TriCaster instalada en su escritorio de transmisión al aire. “Todavía hago el switching en algunos de mis programas”, comenta con una sonrisa. “Pero, con el tiempo, eso te desgasta, y yo quiero que el producto tenga un aspecto más profesional. Mi objetivo final es estar de pie al final del programa, que otra persona haga la edición, lo ponga en la web, haga las transmisiones, todas las cosas que no quiero hacer. Durante mucho tiempo, sin embargo, yo hacía todo”.

A menudo, en la tecnología, la ventaja de ser el primero en tomar una iniciativa puede ser tanto una bendición como una maldición, pero Laporte está contento de que TWiT haya comenzado en el momento en que lo hizo. “Me alegro de que tengamos una ventaja de diez años, porque, debido a eso, creo que tenemos una mejor comprensión de lo que está pasando. Pero ahora creo que la revolución realmente está cercana a lograr el éxito, ya que los mejores programadores se han convertido en los colegas de los medios tradicionales. ¡Vamos! Estoy muy entusiasmado por ello”. Y con una lista de programas que está disponible tanto en la web como en los dispositivos más excepcionales, como Roku, Apple TV y otros, las diferentes formas en las que uno puede ser un TWiT son mucho mayores que las que podrían haberse imaginado hace una década, cuando Leo Laporte convirtió la pérdida de un programa de televisión por cable en lo que hoy se considera el modelo de un gigante de la transmisión por Internet.

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